Ergenlik, çocukluk ve yetişkinlik arasında bir değişim dönemidir. Geçişin bu hassas evresi boyunca, ergenler, yaşadıkları fiziksel, psikolojik ve duygusal değişimlerden dolayı geniş bir cazibeye karşı özellikle savunmasızlar. Genel olarak, bu dönüşüm dönemi, risk alma ve aşırı davranış, yasaklanmış şeylerin çekiciliği ve deneme arzusuyla karakterizedir. Bugün, cinsel içerikli aktiviteye ek olarak, bu deneysel süre hem yasal hem de yasa dışı uyuşturucuların tüketimini de içermektedir. Genel olarak gençler arasında alkol ve narkotik tüketimine, yaşıtlarına uyma ihtiyacı gibi sosyal faktörler neden olmaktadır. Yeni duygular tecrübe etme arzusu, kurallara aykırı davranma ihtiyacı, ayrıca endişe duyguları veya diğer olumsuz duygularla başa çıkma gibi psikososyal faktörler de vardır.

Ancak bu davranış ergenleri bağımlılık riskine maruz bırakmaktadır. 2003 yılında yapılan bir araştırma, esrar ya da alkol tüketen ergenlerin sonraki yetişkin yaşamlarında kendilerini bu maddelere bağımlılık riski altında bıraktıklarını göstermiştir. Bu çalışmanın sonuçları ayrıca, özellikle esrar, sigara veya alkole bağlı bir bağımlılıktan muzdarip genç yetişkinlerin yüzde 32’sinin genç yaşlarında bu maddeleri zaten tüketmiş olduğunu göstermiştir. Alkol tüketimi başlı başına özel bir durumdur. Bu psikoaktif madde, her şeyden önce, bağımlılık ve uyarıcı özelliklerin yanı sıra sinir sistemi üzerindeki depresif etkisi göz önüne alındığında, bir ilaçtır. Diğer tüm uyuşturucular yasadışı olarak sınıflandırılırken, tıpkı sigaralar gibi alkol de yasal bir uyuşturucudur. Ülkelerin çoğu yasal olarak küçüklerin alkole erişmelerini yasaklarken, gençler yine de partiler sırasında veya arkadaşları veya daha yaşlı akrabaları aracılığıyla kolayca elde ederler.

Çoğu durumda, bir kişinin ilaçlarla ilgili ilk tecrübesi ergenlik döneminde, çoğunlukla alkol veya sigara (tütün) gibi yasal ilaçlarla ve ardından genellikle yumuşak bir ilaç olarak kabul edilen esrarla olur. 2009 yılında UNODC (Birleşmiş Milletler Uyuşturucu ve Suç Ofisi) 149 ila 272 milyon insanın yaşamlarında en az bir kez yasadışı madde tükettiğini tahmin etti. 2011 yılında, WHO (Dünya Sağlık Örgütü), UNESCO ve UNICEF, 14 ila 18 yaşları arasındaki, gençlerin yüzde 9,5’inin 2007’de uyuşturucu kullandığını iddia ettiği uyuşturucu tüketenlerin sayısında belirgin bir artış olduğunu belirtti. 2012’de yayınlanan daha yeni bir küresel araştırmada, 13 ila 15 yaş arası erkeklerin uyuşturucu kullanma eğiliminde kızlardan daha fazla olduğu ortaya çıkmaktadır. Aşırı davranış, ergenliğin ortak bir özelliğidir ve bunun belirgin bir örneği alkol ve narkotik tüketimine yansır.

Alkol ve diğer uyuşturucu kullanımı, çocuk ve ergen sağlığı için ciddi bir tehdit oluşturuyor. Alkol ve diğer uyuşturucu kullanımına bağlı sağlık risklerine ek olarak, madde kullanımı genellikle diğer risk davranışlarıyla (erken cinsel aktivite, şiddet, akademik başarısızlık, okulu terk etme / okulu bırakma, suç) ilişkilendirir. Çocuk doktorları ve diğer birinci basamak sağlık hizmeti sağlayıcıları, madde bağımlılığını belirlemek ve çocuklara, ergenlere ve ailelerine önleyici rehberlik ve eğitim sağlamak için ideal bir konumdadır. Psikolog eşliğinde madde bağımlılığın üstesinden gelinebilmektedir ve tavsiye edilmektedir.